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ASN特約記者YODA編譯】如果McGwireSosa的全壘打追逐戰挽救了大聯盟1994-95年封館後的人氣,2010年溫哥華冬奧中美國與加拿大在冰球場上的對決,就是NHL的救命仙丹;美國與雖然在金牌戰不敵加拿大,但球迷重燃對冰球的熱情,目前為止的NHL季後賽平均單場收視人口達到886,000,相較去年上升19%,更寫下1997年來的最高紀錄。有線電視收視率亦為尼爾森1994年收視調查以來新優。


對職業球員而言,荷包或許是首要考量,但對於沒球看就吃不下飯睡不著覺的球迷來說,勞方的封館罷工往往是種背叛。「球員究竟為何而戰?」是2004-05NHL封館後的廣大疑問,由於球員工會未能與資方達成新的勞資協議,導致北美職業運動史上首次全季取消,封館整整延續了310天,根據加拿大Ipsos-Reid機構進行的民調,有52%的球迷認為錯在球員,僅21%認為NHL資方應對封館負責。


封館後NHL人氣下滑,緊接著兩屆史坦利杯決賽,都是人氣低迷的卡羅萊納颶風、安納罕鴨出線,負責NHL轉播事務的James Davis表示:「當時我的朋友常說:『冰球已死』」


執行總裁John Collins坦言:「我們期待溫哥華冬奧能拉抬冰球在美國的人氣,結果的確沒令人失望,冬奧帶來的效益無庸置疑,再加上高潮迭起的季後賽,今年的冰球有太多值得大書特書的經典。」今年NHL季後賽不時出現延長驟死賽、系列賽大逆轉等令人驚呼的情況發生,也喚起更多人對NHL與冰球的熱情。     


加拿大傳奇球星Wayne Gretzky表示:「金牌戰時我人在實況轉播派對看球,看這些球員在場上的喜怒哀樂,場上拼搶的每一顆球,我想不會再有人懷疑冰球員心中的榮譽心與對賽事的熱愛。賽後每個球迷都告訴我,這真是場令人感動的好比賽。」


冰球人氣回溫的最好例子發生在美國時間57日當天,波士頓的三隻職業球隊NHL棕熊、NBA賽爾提克、MLB紅襪同日出賽,收看棕熊賽事的觀眾數居然榮登榜首,比下正與洋基進行世仇戰的紅襪,而紅襪向來是波士頓運動迷的最愛。


2014年冬奧將於俄羅斯索契(Sochi)舉行,屆時NHL是否還會開放球員參賽,NHL表示還得從長計議,不過對於在低迷經濟中人氣與贊助逆勢上揚的NHL來說,未來的確是樂觀的。

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